E cigarette comment savoir si la résistance est morte ?

Qu’ est-ce que le système de soins de santé doit faire lorsque des milliers de personnes, dont beaucoup entre 18 et 34 ans, arrivent dans des hôpitaux partout au pays avec de graves problèmes respiratoires inconnus qui pourraient être liés à leur utilisation de cigarettes électroniques et de vapes ? Peut-être prendre une leçon d’Hippocrate : Tout d’abord, ne faites pas de mal.

Des rapports sur ce problème pulmonaire, maintenant appelé « cigarette électronique ou utilisation de produits de vaping » (EVALI), ont commencé à apparaître en juin 2019. Selon les Centers for Disease Control and Prevention, plus de 2 600 cas ont été signalés dans tous les États sauf l’Alaska, le District de Columbia et un territoire américain ; des dizaines de décès ont été confirmés. Les responsables présumés de ces maladies vont de la vaporisation du THC à l’utilisation d’équipements modifiés, de l’inhalation de liquides du marché noir et, plus récemment, de l’acétate de vitamine E, un produit chimique utilisé comme additif ou agent épaississant dans certains produits vapeurs.

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La réaction de certains états a été de tirer e-cigarettes et vapes hors du marché. Même le gouvernement fédéral a suggéré qu’il pourrait faire pression en faveur d’une interdiction de certains produits liés au vapotage et aux cigarettes électroniques. Mais ces produits se sont révélés efficaces pour aider les fumeurs à cesser de fumer — plus efficaces, en fait, que tout autre traitement substitutif de la nicotine sur le marché, y compris les patchs à la nicotine et la gomme nicotine.

On n’a pas besoin d’interdire la vaporisation. Ce que nous devons faire, c’est la recherche nécessaire pour construire une meilleure vape.

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Prendre la mauvaise mesure — c’est-à-dire une action non étayée par des preuves scientifiques — pourrait faire plus de mal que de bien. Par exemple, abaisser le marteau réglementaire avant que nous ne comprenions EVALI pourrait amener ceux qui utilisent des cigarettes électroniques ou des vapes pour remplacer les cigarettes à retourner à fumer ou à acheter des liquides vapeurs sur le marché noir, ce qui pourrait aggraver le problème.

En construisant une meilleure vape qui peut être utilisée comme remplacement efficace de la cigarette sans tomber malade, nous pouvons nous assurer que ces thérapies à la nicotine continuer d’aider les gens à cesser de fumer des cigarettes traditionnelles — dont nous savons qu’elles causent le cancer et d’autres maladies — sans créer une nouvelle crise de santé publique. Mais pour y parvenir, il faudra une combinaison de recherche, d’innovation et de surveillance réglementaire.

Dans une certaine mesure, la recherche a déjà commencé. La Food and Drug Administration et les CDC recueillent maintenant des échantillons d’e-liquides liés aux cas d’EVALI dans l’espoir de déterminer s’il y a des ingrédients toxiques que ces échantillons ont en commun. Mais souvent, il reste à peine assez de liquide dans les cartouches en question à tester, ce qui laisse les chercheurs incapables de déterminer ce que pourrait être l’ingrédient toxique, et encore moins d’établir des liens entre les ingrédients du liquide au liquide.

Je crois que le plus grand obstacle réside dans la façon dont la communauté scientifique prédit ce qui est réellement toxique pour les humains. Par exemple, de nombreux ingrédients contenus dans les e-liquides, comme l’acétate de vitamine E, les arômes, le propylène glycol et la glycérine, sont considérés comme sans danger pour que les humains ingèrent ou mettent leur peau, mais nous ne connaissons pas les risques d’en inhaler de grandes quantités au fil du temps. Une grande partie de la recherche actuelle se fait sur des modèles animaux, qui sont lents, coûteux et qui ne prédisent pas nécessairement la toxicité chez l’homme.

Pour savoir si ces ingrédients contribuent au problème EVALI, la FDA devra les tester spécifiquement dans le tissu pulmonaire humain. Mais l’étude des cellules des poumons humains — ou, dans le cas des résultats les plus récents des CDC, dans des échantillons de liquide pulmonaire — ne fournit pas de données précises, car elle ne comprend pas le mucus ou les affections pulmonaires qui peuvent affecter l’absorption des médicaments inhalés.

En tant qu’ingénieur biomédical qui travaille à la formulation de médicaments inhalés pour les maladies pulmonaires, je passe beaucoup de temps à réfléchir à la façon de construire des modèles précis du poumon humain et sur les caractéristiques à inclure : mucus, types de cellules, fluide, circulation sanguine, etc. Pour étudier si mes traitements fonctionnent réellement, j’ai besoin à la fois d’un modèle précis de la maladie pulmonaire que j’essaie de traiter et la dose précise de la thérapie inhalée qui serait administré à quelqu’un. Sans mesures de ces deux choses, une étude ne tiendra pas dans le labo.

Quand il s’agit d’EVALI, nous n’en avons ni l’un ni l’autre.

Si les entreprises de cigarettes électroniques veulent rester en affaires, elles doivent investir dans la recherche nécessaire pour fabriquer des produits plus sûrs. Il est possible qu’un seul ingrédient ou composant puisse être remplacé pour rendre le vapotage plus sûr. Il se peut que les feutres vape eux-mêmes dégagent des fumées toxiques lorsqu’ils sont chauffés et réchauffés à des températures élevées. Ou ça pourrait être autre chose. Mais nous ne le saurons pas vraiment tant que les fabricants de vape ne seront pas disposés — ou forcés par le gouvernement — à investir dans la recherche.

Nous avons ici l’occasion d’éviter de faire les mêmes erreurs avec le vapotage que nous l’avons fait avec les cigarettes. En attendant trop longtemps pour investir dans la recherche sur la toxicité des cigarettes, nous avons provoqué une épidémie mondiale de cancer du poumon, dont les effets sont encore d’être ressentie aujourd’hui.

Des processus réglementaires et scientifiques sont en cours pour s’assurer que les risques pour la santé liés au vapotage sont connus plus tôt. L’interdiction des cigarettes électroniques et des dispositifs de vaporisation peut mettre fin à certaines maladies liées à leur utilisation, mais cela ne nous permet pas de mieux comprendre la cause de ces maladies. En fait, il existe d’autres produits, comme l’insuline inhalée, qui causent également des blessures pulmonaires mystérieuses. Ce dont nous avons besoin, c’est d’investir dans la recherche qui nous donne une idée plus claire de ce qui se passe dans les poumons lorsque nous inhalons n’importe quel type de médicament ou d’additif.

Ce faisant, nous pouvons augmenter la sécurité globale des médicaments inhalés, ce qui inclut la construction d’une meilleure vape, qui peut aider les fumeurs de cigarettes à cesser de fumer sans risquer les dangers d’EVALI.

Diane Nelson, Ph.D., est boursière postdoctorale au département de génie chimique de l’Université Carnegie Mellon qui étudie les effets des médicaments et des toxines sur le système pulmonaire grâce au financement du Burroughs Wellcome Fund. Elle a été nommée STAT Wunderkind en reconnaissance de sa recherche.